Battle of the Coral Sea (mei 1942)

Battle of the Coral Sea (mei 1942)

De slag om de koraalzee, dat plaatsvond van 4 tot 8 mei 1942 tussen Anglo-Amerikaanse en Japanse troepen, was een belangrijk zee- en luchtgevecht van de Tweede Wereldoorlog. De Japanners, die vanuit Peral Harbour al een groot deel van de Stille Oceaan controleerden, waren van plan Australië te veroveren en positioneerden zich om zich voor te bereiden op deze invasie. Van tevoren werd op 4 mei het Japanse offensief gelanceerd in de Koraalzee. Deze slag door vliegdekschepen was een keerpunt in de loop van de oorlog omdat het de Japanse opmars naar het zuiden belemmerde.

De achtergrond van de Slag om de Koraalzee

Op 7 december 1941 begon de oorlog officieel voor de Verenigde Staten, die een verrassingsaanval kregen op de rede in Pearl Harbor. De klap was verschrikkelijk en werd gevolgd door vele andere tot eind 1941 en begin 1942, toen onder meer de nabije val van de Filippijnen plaatsvond, waarbij generaal MacArthur Corregidor in maart van dat jaar had verlaten. De bondgenoten van de Verenigde Staten hadden nog meer te lijden, met name de Britten die hun bolwerken in Zuidoost-Azië een voor een zagen vallen.

Maar Pearl Harbor, hoe dramatisch het ook was, zag de Japanners missen wat het belangrijkste oorlogswapen in de Stille Oceaan zou worden: het vliegdekschip. In feite was geen van de Amerikaanse vliegdekschepen aanwezig op het moment van de Japanse aanval. Begin 1942 slaagden de Verenigde Staten erin zichzelf te reorganiseren en een marine luchtmacht in staat om te concurreren met de enorme Japanse macht. De komende strijd zal de eerste in zijn soort zijn: op geen enkel moment zullen de schepen van de twee kampen in visueel contact staan, alles zal afhangen van de luchtvaart ... Het is de opmaat naar deSlag om de Koraalzee.

Australië onder Japanse dreiging

De opmerkelijke Japanse successen konden de spanningen binnen de Japanse staf en het gebruikelijke niet voorkomen rivaliteit tussen het leger en de marine, en zelfs erin. Admiraal Nagano wenst dus een opmars naar het Westen en India, terwijl Yamamoto de definitieve vernietiging van de Amerikaanse marine (en in het bijzonder van haar vliegdekschepen) aanbeveelt om een ​​gunstige vrede te verkrijgen, in de overtuiging dat een lange oorlog was onhandelbaar. Yamamoto wil vervolgens verschillende sterke punten aanpakken, zoals Midway, voordat hij een landing plant op de Hawaiiaanse eilanden.

Omdat de legerstaf weigerde Nagano van de middelen te voorzien, besloot Nagano een bescheidener plan voor te bereiden om Australië te isoleren door Port Moresby in Papoea in te nemen. echter, de Doolittle-aanval op Tokio bedient de stellingen van Yamamoto, die het groene licht krijgt om in juni een operatie op Midway te starten. Maar de voorbereidingen voor een aanval op Port Moresby zijn al vergevorderd en worden gehandhaafd, zelfs als ze van maart tot mei worden uitgesteld vanwege de aanwezigheid van Amerikaanse vliegdekschepen in het gebied. De operatie heet "Mo".

Amerikanen in hinderlaag

De Japanse organisatie voor de hele operatie is erg gecompliceerd, verdeeld over invasiegroepen (de ene tegen Port Moresby, de andere tegen Tulagi in de Solomons), een steungroep rond het lichte vliegdekschip Shoho, en een aanvalsmacht met de grote vliegdekschepen Zuikaku en Shokaku. De Japanners weten dat ze het hoofd moeten biedensolide weerstand maar beschouw de aanwezigheid van de vijandelijke marine als relatief onbeduidend, met alleen de waarschijnlijke aanwezigheid van het vliegdekschip Saratoga.

De Japanse generale staf negeert echter het essentiële: dankzij de ontsleuteling van hun codes kregen de Amerikanen lucht van de operatie! Admiraal Nimitz weet dat Port Moresby is een cruciaal punt, en dat de val ervan een directe bedreiging vormt voor Australië of in ieder geval de deelname van Australië aan de rest van de oorlog. Vanaf 20 april begreep hij dat dit het doel zal zijn van het volgende Japanse offensief; maar hij heeft de vliegdekschepen niet bij de hand Onderneming en Horzel, die terugkeren van de aanval op Tokio, terwijl de Saratoga (in tegenstelling tot wat de Japanners denken) werd geraakt door een torpedo en is in reparatie. Vervolgens roept hij de vliegdekschepen op Lexington ("Zusterschip" van Saratoga) en Yorktown, begeleid door kruisers en torpedobootjagers (de meeste slagschepen zijn vernietigd of beschadigd bij Pearl Harbor). In totaal heeft Nimitz dus maar 150 toestellen aan boord, meer dan 200 in de regio, vooral in Australië. Op 29 april benoemde hij Fletcher tot commandant van de operatie en stuurde hem naar de Koraalzee voor de 1eh mei.

Een eerste "timide" verbintenis

Op 3 mei werd de Amerikaanse troepen zijn nog steeds verdeeld en weten niets over vijandelijke bewegingen. Ze leerden pas aan het eind van de dag dat de Japanners in Tulagi waren geland. Fletcher besluit dan wraak te nemen en gaat op volle snelheid richting de Solomons met de Yorktown. De Amerikaanse commandant heeft Japanners die geen aanval aan zijn zijde verwachten, evenals een koude patch die zijn bewegingen tijdig maskeert. Op 4 mei om 6.30 uur is de Yorktown de lucht in: 12 Devastator (torpedoboten) en 28 Dauntless (duikbommenwerpers), terwijl de jagers de drager blijven beschermen.

Omdat de luchtaanval op zee een relatieve nieuwigheid was voor jonge Amerikaanse piloten, vond deze plaats in grote verwarring, waarbij het belang van bepaalde gebouwen bijvoorbeeld werd overschat ... Als gevolg daarvan, toen ze terugkeerden naar de Yorktown om 9:31 uur brachten ze slechts drie mijnenvegers tot zinken en beschadigden ze onherstelbaar een vernietiger. Nog twee aanvallen zullen de Japanners slechts twee watervliegtuigen en vier landingsvaartuigen kosten ... De Amerikanen hebben slechts drie vliegtuigen verloren en Nimitz noemt de operatie op Tulagi "teleurstellend".

Een spelletje verstoppertje

Pas twee dagen later kwam de speciale kracht "Mo" binnen Koraalzee, geleid door admiraal Takagi, toen Port Moresby op 5 mei werd gebombardeerd. De volgende dag stond Fletcher in de rij met een stakingsgroep bestaande uit de meeste van zijn kruisers, een lichtere steungroep en een luchtgroep met zijn vliegdekschepen. Luchtverkenning volgde, maar de Amerikanen slaagden er niet in om Takagi's squadron te lokaliseren. Deze, aan de andere kant, beveelt geen verre verkenning, volkomen onverklaarbaar.

Dit spel van verstoppertje spelen, min of meer opzettelijk, vertraagt ​​het begin van de confrontatie, wat sowieso onvermijdelijk is. Alleen B-17's uit Australië zagen de Shoho en bombarderen het, maar hun grootte (het zijn zware bommenwerpers) maakt ze niet erg effectief tegen schepen ... Gelukkig zien ze nog steeds de binnenvallende strijdmacht die bestemd is voor Port Moresby. De Japanners zijn dan optimistisch: ondanks de vijandelijke aanval op Tulagi verloopt het plan volgens plan.

Martelaren en verwarring

Op 7 mei gaf admiraal Takagi eindelijk opdracht tot meer uitgebreide luchtverkenning. Dit komt op het juiste moment, denkt hij, want een van de uitgezonden vliegtuigen zag twee schepen die hij identificeerde als een vliegdekschip en een kruiser; er wordt dan een massale aanval gelanceerd ... maar de doelen zijn alleen de olietanker Neosho en de vernietiger Sims ! Dit wordt vernietigd, terwijl de Neosho slaagde erin om in vlammen te drijven tot 11 mei toen hij werd gered door de vernietiger Henley : De bemanning is gered, maar de tanker moet tot zinken worden gebracht.

De martelaarschap van de twee Amerikaanse schepen het is echter niet voor niets. Inderdaad, kort daarvoor, om 6.45 uur, gaf Fletcher zijn groep kruisers het bevel om de Japanse invasie op Port Moresby aan te vallen. De Amerikaanse commandant speelt ook geluk als de vijand besluit zijn luchtgroepen op het land te concentreren op kruisers in plaats van op vliegdekschepen. De verwarring neemt echter weer toe: de Japanse aanvallen mislukken, terwijl de Amerikaanse B-26's hun eigen kruisers niet tot zinken brengen!

De Shoho, eerste slachtoffer onder Japanse vliegdekschepen

Om 8.30 uur reorganiseerden de Japanners zich: ze zagen de fletcher groep, en de Shoho staat op het punt hem aan te vallen. Tegelijkertijd lanceerde Fletcher ook verkenningen en werden om 8.15 uur "twee vliegdekschepen en vier zware kruisers" gespot; de commandant van het Amerikaanse squadron, die denkt dat dit het squadron van Takagi is, besluit 93 vliegtuigen te sturen tussen 9.26 uur en 10.30 uur. Maar zodra de aanvalskracht in de lucht is, komen de verkenningsvliegtuigen terug en heroverwegen hun beoordeling! Het zouden maar "twee zware kruisers en twee torpedobootjagers" zijn! Het is te laat om terug te keren en de missie wordt bevestigd voor het geval het vliegtuig op het grootste deel van de vijandelijke troepen valt, noodzakelijkerwijs in de sector. Fletcher had gelijk: Dauntless Lexington spot het Shoho rond 11 uur en huur hem in, gevolgd door hun kameraden van Yorktown. Getroffen door dertien bommen en zeven torpedo's, de Shoho donker om 11:35 uur. Aan boord van Amerikaanse schepen en bommenwerpers is het euforie, ze hebben hun eerste vliegdekschip van de oorlog vernietigd!

De Japanners zijn duidelijk woedend en besluiten een tegenaanval te doen door een aantal van hun beste piloten (in totaal zevenentwintig) te sturen voor een aanval in de late namiddag om de vliegdekschepen te verlaten. Zuikaku en Shokaku. Maar dit is het Amerikaanse radar wat in de eerste plaats het succes van deze reactie in de weg staat: het stelt de onderscheppers van de vliegdekschepen in staat een eerste aanval af te slaan, terwijl de Japanners worden gehinderd door slecht weer. Het volgende is pech, bijna komisch: Japanse piloten verwarren Amerikaanse vliegdekschepen vaak voor hun eigen vliegdekschepen en worden jammerlijk neergeschoten terwijl ze proberen op hun dek te landen! Takagi verliest daarmee tweederde van de doorgewinterde piloten die hij op deze missie heeft gestuurd ...

De laatste ronde

Op de ochtend van 8 mei weten beide partijen dat de overwinning zal gaan naar degene die de ander het eerst ziet. Het probleem is dat ze elkaar rond dezelfde tijd zien, rond 8.30 uur. Bovendien is de luchtmacht aan weerszijden gelijk met 121 vliegtuigen voor de Amerikanen en 122 voor de Japanners! Het enige verschil zit in de weersomstandigheden, iets gunstiger voor het Amerikaanse kamp.

De aanval van onverschrokken bommenwerpers en Devastator-torpedoboten begint om 10:57 met het vliegdekschip als primair doelwit Shokaku, de Zuikaku erin geslaagd om zich in een korrel te verstoppen. De aanval op de piloten van de Yorktown lijkt relatief niet succesvol te zijn, aangezien het vliegdekschip slechts door twee bommen wordt geraakt; maar de schade is ernstig genoeg dat de Shokaku kan alleen vliegtuigen ontvangen en niet opstijgen ... Aan de andere kant, de aanval door de mannen van de Lexington tien minuten later is doorslaggevender: de Shokaku te zwaar geraakt wordt bevolen terug te vallen op Truk.

De lijdensweg van de "Lady Lex"

Dus het Amerikaanse squadron werd ook gespot, en het kreeg te maken met Japanse bliksem tussen zijn eigen twee golven op de vijandelijke vloot. Japanse piloten, van wie de meesten al ervaring hebben en hebben deelgenomen aan Pearl Harbor, zijn vaardiger dan hun Amerikaanse tegenhangers. Ze stichtten goed georganiseerd op de twee vliegdekschepen om 11:18 uur: de Yorktown beter manoeuvreerbaar wist acht torpedo's te ontwijken en werd ongevaarlijk geraakt door een enkele bom van 400 kg. De Lexington heeft minder geluk: hij bevindt zich tussen twee groepen vijandelijke torpedoboten en verzamelt vier van hun propellerbommen; hij neemt ook twee lichte bommen, waarvan er één ontploft in een munitie-opslag… De strijd is voorbij.

De piloten keren terug naar hun respectievelijke vliegdekschepen, en de schade aan de Lexington lijken onder controle. Er klonk echter om 12:47 uur een explosie op het vliegdekschip en vervolgens om 14:45 uur nog een, en het was al snel onmogelijk om het vuur dat hervat te beheersen. Om 16.30 uur werd besloten het schip te verlaten. Het was de torpedobootjager Phelps die de genadeslag gaf met vijf torpedo's: de "Lady Lex" zonk om 20.00 uur.

De Koraalzee, een beslissende slag?

De Japanners besloten, ondanks enigszins optimistische berichten over de aanval, de aanval op Port Moresby uit te stellen. Dit maakt Yamamoto woedend en hij geeft Takagi de opdracht om de jacht op Amerikaanse vliegdekschepen te hervatten; maar Fletcher is al ver weg ...

De slag zelf leverde een puntoverwinning op voor de Japanners: de verliezen van de Lexington, van Neosho en Sims waren veel superieur aan die van het lichte vliegdekschip Shoho. Maar de Japanse vloot had ook veel van zijn beste piloten verloren en dat was het vooral ook strategisch niveau dat de overwinning Amerikaans was. Deze eerste slag in de geschiedenis tussen vliegdekschepen zag het mislukken van het Japanse offensief op Papoea en de geleden schade, met name de noodzaak om het Shokaku en tank de Zuikaku, zou wegen voor de toekomst. Inderdaad, er zou nog een veel grotere strijd worden uitgevochten Halverwege

Niet-uitputtende bibliografie

- F. GARCON, De Pacific War, Casterman, 1997.

- J. COSTELLO, De Pacific War, Pygmalion, 1982.


Video: Battle of the Santa Cruz Islands CG Documentary